HTPC's: DVB-S2, multimedia en goede Windows software? Think again!

Door nwagenaar op maandag 16 maart 2009 20:50 - Reacties (9)
Categorie: HTPC's, Views: 6.397

Toen ik in mijn nieuwe woning betrok, heb ik besloten om TV te bekijken door middel van een schotel. Ik ben dan ook begonnen met een standaard setje die ik voor 200 Euro bij de Praxis heb gekocht. Ondanks dat het kijken naar een schotel gepaard gaat met de vele voor-oordelen, had dit te maken omdat ik simpelweg geen andere keuze had. In mijn gebied was er op dat moment nog geen Digitenne en ik had de keuze uit UPC of satelliet via Canal Digitaal. Gezien mijn slechte ervaringen met UPC op internet- en kabel TV gebied - uiteindelijk heb ik daardoor in mijn vorige woning de overstap gemaakt van UPC naar XS4all - was een schotel voor mij de enige mogelijkheid. Ik kijk nu al vele jaren met plezier naar een grote hoeveelheid kanalen en heb later ook een Digitenne set aangeschaft voor in mijn slaapkamer.

Dan komt er een moment en werp je een blik op je TV meubel en kom je tot de conclusie dat je toch wel enorm veel kastjes heb staan en dat je wel enorm veel remotes moet gebruiken! Zo had ik dit gevoel ongevbeer 1,5 jaar geleden dus ook en ik begon mij enorm te ergeren aan mijn opvulling in de vorm van een DVB speler, Networked Media Tank (NMT), DVB-S ontvanger en DVB-T ontvanger. Niet zo zeer vanwege de wisselende kleuren en het verschillende uiterlijk van deze apparaten, maar voornamelijk door het geheel van kabels en afstandsbedieningen.

Uiteindelijk heb ik dus 1,5 jaar terug besloten om de overstap te maken naar een HTPC (of ook wel Media Center genoemd). De reden was voor mij simpel, aan de ene kant wou ik overstappen op HDTV (DVB-S2 en NMT weergave) maar ik wou ook het aantal ontvangers en afstandsbedieningen drastisch verminderen. Mijn hoop was dus om het geheel te vervangen voor één algemeen apparaat in de vorm van een HTPC. Uiteraard moest het gebruik makkelijk zijn en en moest alles binnen één enkele applicatie bedienen te zijn. Al met al leek dit veel moeilijker te zijn dan je wilt geloven en bij deze als eerste post, mijn ervaringen met HTPC's:

Alvorens de overstap te maken naar een HTPC, heb ik mij eerst enorm goed ingelezen in de materie. Het probleem is namelijk, dat er diverse blogs en fora's zijn die volledige howto's beschrijven voor DVB-C en DVB-T of multimedia playback. Maar een duidelijke howto voor gebruik van Europese DVB-S (en al helemaal DVB-S2) en de combinatie met multimedia playback was zeer moeilijk te vinden. In mijn geval viel Microsoft MCE al af, simpel weg omdat MCE officieel geen DVB-S ondersteund heeft en geen weergave doet van H264 streams (DVB-S2). En dan zat ik ook met een ander probleem, de op dat moment beschikbare en betaalbare DVB-S2 kaarten waren niet verkrijgbaar met een CA-uitbreiding. Natuurlijk was er de FireDTV/FloppyDTV serie, maar om nou 180,- per kaart uit te geven vond ik teveel van het goede (ik wil namelijk zowel DVB-S2 als DVB-T kunnen bekijken wat dus mij indertijd 360,- zou gaan kosten). Kortom, ik zat 'opgescheept' met hardware voorzien van een zogenaamde DVB-budget kaart voor DVB-S2 en DVB-T (Hauppauge HVR-4000) en een tweetal phoenix compatible cardreaders (voor mijn officiele Canal Digitaal en Digitenne abonnementen) voor een totaal van ¤ 405,-.

Al met al kwam ik na diverse Google queries uit op een aantal producten voor het Windows platform: Media Portal (gratis) en DVB Viewer Pro (betaald, circa ¤ 15,-). Beide producten zijn geschikt voor DVB en multimedia playback en bovendien uit te breiden met plugins - zodat ik mijn Canal Digitaal en Digitenne abonnementen kan gebruiken - door middel van MDAPI. MDAPI klinkt leuk maar is een echte hel als je nagaat dat het officieel niet wordt ondersteund binnen beide producten, dit betekend dus belabberde informatie en hulp. Bovendien was het gebruik van MDAPI gebaseerde plugins niet echt stabiel te noemen (understatement, niks is erger dan een onderbreking tijdens een film omdat de Mediaportal TV Service ging herstarten). Met grote regelmaat liep de software dan ook zo vast als een huis en was in diverse gevallen een Windows herstart benodigd.

Al met al was mijn geduld na 1 maand zo goed als op en ben ik op zoek gegaan naar andere alternatieven. Daardoor heb ik maar besloten om eerst DVB-S en DVB-T aan de gang te krijgen en dan eens te kijken naar DVB-S2. Het gevolg was een zeer uitgebreide paket-selectie en uiteindelijk leek GBPVR de beste oplossing. Met zeer kleine aanpassingen kon ik mijn DVB kaart aan de gang krijgen, het heeft ondersteuning voor MDAPI en het beschikt over multimedia playback mogelijkheden! Ondanks dat het pakket zeer makkelijk is te configureren, heeft het nog steeds een enorm probleem voor ons DVB-S gebruikers. Het pakket is voornamelijk bedoeld voor DVB-T en DVB-C gebruikers en dit kun je zien omdat de selectie van kanalen behoorlijk spartaans is. Een simpele scan op Astra 19.2e geeft je ong. 900 kanalen en met vier verwijzingen (Hotbird 13.0e, Astra 19.2e, Astra 23.5e en Astra 28.2e) kom je al snel op duizenden kanalen die je moet sorteren. Probeer dat maar eens te sorteren en na te gaan welke je kan bekijken wat neer komt op veel trial-and-error. Kortom, GBPVR is niet bedoeld voor het gebruik met satelliet en niet het programma om RSI tegen te gaan ;)

Na vele producten te hebben getest, ben ik uiteindelijk eens gaan kijken naar mogelijke Linux oplossingen. Ondanks dat Linux niet zo 1,2,3 wordt gekoppeld aan Media Center omgevingen, zijn er toch een behoorlijk aantal applicaties waarme je DVB streams kan bekijken en zijn er (gedocumenteerde) oplossingen om je abonnementen via een phoenix reader te gebruiken. Uiteindelijk zijn er twee mogelijkheden waarmee je een all-in-one sollution kan realiseren: MythTV en Video Disk Recorder (VDR). Het enige wat indertijd niet werkte, is de hardware decoding van MPEG2 en H264 streams (XVmc voor MPEG2 decoding uitgezonderd, maar mijn hardware ondersteunde dit niet) waardoor een snelle CPU geen overbodige luxe is. De overstap van Windows naar Linux was op hardware gebied geen enkel probleem, alleen het in gebruik nemen van beide producten ging gepaard met diverse grijze haren (die ik ondertussen al heb bijgekleurd :+ ). Ik heb vele uren gestoken in het aan de gang krijgen van beide producten en uiteindelijk is VDR (voor mij!) als winnaar uit de bus gekomen.

MythTV is een zeer leuke omgeving en de mogelijkheden zijn nagenoeg onbeperkt. Alleen bij MythtV speelt hetzelfde probleem als bij GBPVR. Dit product is simpelweg niet geschikt voor DVB-S en het sorteren van duizenden DVB-S kanalen is zeer arbeidsintensief. En dan praten wij nog niet over diverse acties die je moet doen zodat je eindelijk een AVI of MP3 kan afspelen.... Kortom, niet echt mijn ding en volgens mij zou dit veel makkelijker moeten kunnen.

VDR daarentegen is primair gericht op het kijken van DVB streams en je kunt het geheel uitbreiden met plugins zodat je beschikt over bijvoorbeeld multimedia playback. Ook maakt het gebruik van de in Linux bekende channels.conf structuur, waardoor je met een simpele text-editor enorm vlot je favoriete kanalen indelen. Het klinkt misschien raar, maar het sorteren van mijn favoriete kanalen ging vele malen sneller in een text-editor, dan met de muis en toetsenbord oplossingen die ik eerder beschreef. Offcieel is VDR bedoeld voor gebruik met DVB kaarten voorzien van onboard MPEG2 decoding (zogenaamde Full DVB kaarten). Toch bleek mijn aanname niet juist want door middel van de software output gebaseerde xineliboutput plugin werd het mogelijk om VDR te gebruiken binnen X.org en kon ik vervolgens genieten van de DVB-S, DVB-S2 en DVB-T kanalen. Doordat ik gebruik maakte van de xineliboutput plugin, kreeg ik vervolgens ook de mogelijkheid voor diverse multimedia playback mogelijkheden. Al met al werd het voor mij eindelijk mogelijk, om de wedstrijden van het EK op Nederland 1HD te bekijken en kon ik zonder problemen van mijn AVI en MKV collectie genieten :)

De tijd heeft niet stil gestaan en in de afgelopen 9 maanden is het met Linux enorm hard gegaan op multimedia en DVB gebied. Zo heeft NVidia als eerste fabrikant een werkende oplossing voor het hardwarematig decoderen van MPEG2 en H264 streams op Linux door middel van VDPAU. En verder heeft Linux, sinds kernel 2.6.28 officieel ondersteuning voor DVB-S2 (in de vorm van de uitbreiding van de Video 4 Linux gedeelte door middel van S2API). Beide zaken zijn ondertussen ook te gebruiken met de VDR 1.7.x development branche - MythTV is nog WIP - waardoor ik zonder al te veel patchwerk kan genieten van minimale CPU usage in combinatie met DVB-S, DVB-S2, DVB-T of een multimedia-bestand. Het gevolg is een maximale belasting van 70W en gezien mijn laatste eind-afrekening, geen overbodige luxe! :+

Ondertussen probeer ik nog met grote regelmaat diverse Windows oplossingen om te kijken of de stabiliteit is verbeterd en of mijn wensen van 1,5 jaar geleden nu te realiseren zou zijn. Ondanks dat er diverse verbeteringen zijn waargenomen, is mijn VDR oplossing nog steeds in gebruik en nog steeds mijn first choice als het gaat om een HTPC all-in-one sollution. Ondertussen is mijn Digitenne ontvanger uit mijn slaapkamer verwdenen en heb ik een Hauppauge MediaMVP waarmee ik zowel TV als multimedia kan streamen naar mijn slaapkamer. Eventuele streams worden on-the-fly ge-transcode naar MPEG2 (MediaMVP ondersteund helaas alleen MPEG2) maar ondanks de transcoding, is de kwaliteit en snelheid uitmuntend!

Het moraal van het verhaal is, is dat ondanks de prominente aanwezigheid van Windows als HTPC platform dat dit niet automatisch betekend dat het de ultieme oplossing is. En in mijn geval viel mijn oplossing juist buiten de prominente Windows oplossingen. In mijn ogen moet/moest een HTPC een plaatsvervanger zijn van je geheel van apparaten en moet het mogelijk zijn om zowel TV als multimedia zaken vanaf één apparaat te bedienen. Deze beredenering heeft mij vervolgens veel tijd en moeite gekost (en dan praat ik nog niet eens over de stress omdat het allemaal niet werkte). En ondanks het aanpassen van mijn beredenering, was voor mij het Windows platform niet de geschikte keuze.

Mijn keuze werd voornamelijk beperkt door mijn voorkeur voor DVB-S/DVB-S2 en ik ervaar dat veel personen hetzelfde mee maken of hebben mee gemaakt. Ik wou onder geen enkele voorwaarde mijn DVB-S oplossing buiten de deur doen, mede omdat ik dan de BBC en ITV kanalen zou moeten gaan missen. Je zou bedenken dat het gebruik van DVB-S/DVB-S2 in een HTPC combinatie ondertussen zodanig geëvalueerd zou zijn, dat je kan beschikken over goede en betaalbare Windows oplossingen. Klaarblijkelijk is dit dus niet het geval en moest ik mijn heil zoeken in de obscure wereld van Linux ;)

Voor degene die in hetzelfde schuitje zitten als mij, geen nood want ik heb het geheel op mijn Wiki beschreven. Ik zou zeggen, probeer het uit en ervaar de obscure maar werkende wereld van een Linux gebaseerde HTPC oplossing :)